jueves, 6 de noviembre de 2008

Reginald Aubrey Fessenden


Reginald Aubrey Fessenden (East Bolton, 1866 - Hamilton, 1932) Físico e inventor estadounidense de origen canadiense, pionero de la transmisión radiofónica. Fue el hijo mayor del reverendo Elisha J. Fessenden, estudió en el Trinity College School de Ontario y en el Bishop's College de Lennoxville (Quebec). Interesado por el desarrollo científico, se trasladó a Nueva York para trabajar en la Thomas Edison Machine Works. En 1887 fue nombrado jefe del Laboratorio Edison en Nueva Jersey, y en 1890 fue contratado por Westinghouse como jefe electricista.
Entre 1892 y 1900 fue profesor de Ingeniería Eléctrica en las universidades de Purdue y Oeste Pensilvania, donde tuvo noticias de los experimentos de Marconi y comenzó a investigar sobre el mismo tema en el Observatorio Allegueny. A petición de la Oficina Federal de Meteorología, interesada en la transmisión de los datos del tiempo, halló el medio de transmitir la voz a través de las ondas de radio mediante el principio de la modulación de amplitud (AM); de esta forma, el 23 de diciembre de 1900 envió un mensaje a un kilómetro de distancia.
En 1900 Fessenden dejó la University of Pittsburgh para trabajar para el United States Weather Bureau (Servicio Meteorológico de Estados Unidos), con el objetivo de utilizar una red de estaciones costeras para transmitir información del clima, y así evitar el uso de las líneas telegráficas existentes. El contrato le daba al Servicio Meteorológico acceso a cualquier dispositivo que inventara Fessenden, pero él podría retener la propiedad de sus invenciones. Fessenden rápidamente logró grandes avances, especialmente en el diseño del receptor mientras trabajaba en la recepción de señales de audio. Sus primeros éxitos se debieron al detector barretter, que fue seguido de la invención del detector electrolítico, que consistía en un pequeño alambre sumergido en ácido nítrico, y que durante los próximos años establecería el estándar en la sensibilidad en la recepción de ondas de radio. Mientras su trabajo progresaba, Fessenden desarrolló el principio heterodino, según el cual combinando dos señales se produce un tercer tono audible. Sin embargo la recepción utilizando este principio no sería práctica hasta una década más tarde ya que requería de medios para producir una señal local estable, algo que sólo sería posible hasta la invención de la válvula electrónica y su utilización como oscilador.
El trabajo inicial tuvo lugar en Cobb Island, Maryland, ubicado sobre el rìo Potomac a unos 80 km (50 millas) de Washington,D.C. Mientras se encontraba allí experimentando con un transmisor de chispa de alta frecuencia, Fessenden transmitió con éxito la voz humana el 23 de diciembre de 1900, sobre una distancia de aproximadamente 1.6 km (1 milla), lo que parece ser la primera radiotransmisión de audio. La calidad del sonido era tan mala y estaba tan distorsionado que no resultaba comercialmente práctico, sin embargo demostró que si se contaba con elementos más refinados, sería posible transmitir audio a través de ondas de radio.
Mientras la experimentación continuaba, se fueron construyendo nuevas estaciones sobre la costa Atlántica en North Carolina y Virginia. Sin embargo en el medio de prometedores avances, se generaron disputas entre Fessenden y el Servicio. En particular, Fessenden acusó al jefe del Servicio, Willis Moore de intentar tomar la mitad de las patentes, por lo cual Fessenden rehusó a firmar la entrega de los derechos, y su trabajo para el Servicio terminó en agosto de 1902.

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